Des découvertes de fossiles ont mis des gibbons en Asie il y a 8 millions d’années

Des singes au petit corps et aux bras longs appelés gibbons se balancent rapidement à travers les arbres, dépassant de loin les tentatives des scientifiques pour déchiffrer l’histoire évolutive de ces créatures.

Maintenant, un mâchoire supérieure partielle et sept dents isolées trouvés près d’un village du sud-ouest de la Chine ont ajouté du mordant à une suggestion selon laquelle les premiers gibbons connus s’y trouvaient il y a environ 7 à 8 millions d’années, rapportent des chercheurs dans le mois d’octobre Journal de l’évolution humaine..

Ces fossiles, ainsi que 14 dents précédemment trouvées sur le même site et sur un site voisin, appartiennent à une ancienne espèce d’hylobatidés appelée Yuanmoupithecus xiaoyuan, disent le paléoanthropologue Xueping Ji du Musée d’histoire naturelle de zoologie de Kunming en Chine et ses collègues. Les hylobatidés, une famille de singes qui comprend environ 20 espèces de gibbons vivants et un gibbon à fourrure noire appelé siamang, habitent les forêts tropicales du nord-est de l’Inde à l’Indonésie.

Le groupe de Ji a supposé que Y. xiaoyuan était un ancien gibbon depuis l’introduction de l’espèce dans une publication chinoise de 2006. Mais des fossiles supplémentaires étaient nécessaires pour vérifier cette suspicion.

Le morceau de mâchoire supérieure récemment découvert – trouvé par un villageois local et donné à Ji lors d’un travail de terrain il y a une dizaine d’années – contient quatre dents, dont une molaire partiellement en éruption qui a aidé les chercheurs à l’identifier comme les restes d’un enfant décédé avant d’atteindre l’âge de 2 ans.

Comparaisons avec des singes modernes et des fossiles d’anciens primates peg Y. xiaoyuan comme le plus ancien gibbon connu et a mis en doute un rapport vieux de deux ans selon lequel une dent molaire d’environ 13 millions d’années trouvée dans le nord de l’Inde provenait d’un hylobatidé, selon l’équipe (SN : 08/09/20). Le fossile trouvé en Inde, attribué à une espèce surnommée Kapi ragnagarensisreprésente un groupe éteint de primates d’Asie du Sud qui n’étaient pas étroitement liés aux singes actuels, selon les scientifiques.

Des analyses ADN antérieures de primates vivants ont suggéré que les hylobatidés ont divergé des autres singes en Afrique il y a entre 22 et 17 millions d’années. Mais c’est un mystère quand les ancêtres des gibbons sont arrivés en Eurasie, explique le paléoanthropologue et co-auteur de l’étude Terry Harrison de l’Université de New York. Un écart dans les archives fossiles d’environ 10 millions d’années existe entre le moment estimé où les hylobatidés ont émergé en Afrique ou à proximité et la preuve de Y. xiaoyuan en Asie.

Les preuves génétiques indiquent également que les espèces de gibbons partageaient aujourd’hui un ancêtre commun il y a environ 8 millions d’annéeslorsque Y. xiaoyuan était vivant. “C’est peut-être ça [Y. xiaoyuan] est l’ancêtre de tous les gibbons ultérieurs », explique Harrison. Sinon, Y. xiaoyuan était étroitement lié à un ancêtre gibbon moderne, soupçonne-t-il.

Bosses et dépressions sur les surfaces de mastication et autres caractéristiques des dents et de la mâchoire de Y. xiaoyuan ressemblent beaucoup à ceux des gibbons vivants, dit l’équipe de Ji. Certains traits des espèces fossiles étaient des précurseurs de traits légèrement différents chez les gibbons modernes, suggèrent les chercheurs.

Sur la base de la taille des molaires, ils estiment que Y. xiaoyuan pesait environ six kilogrammes, comme les gibbons d’aujourd’hui. La structure molaire indique que Y. xiaoyuan concentré sur la consommation de fruits, comme la plupart des espèces de gibbons aujourd’hui, dit Harrison.

Le groupe de Ji “fait un très bon cas que [Y. xiaoyuan] est un hylobatidé », explique le paléoanthropologue David Alba de l’Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont à Barcelone.

Mais le statut évolutif de K. ragnagarensis reste en suspens car une seule dent de cette espèce a été trouvée, explique Alba, qui n’a pas participé à la nouvelle étude.

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