Hubble capture 2 galaxies qui se chevauchent pour former un superbe “escargot” interstellaire : ScienceAlert

UN Nouvelle image du télescope spatial Hubble illustre magnifiquement pourquoi les astronomes doivent faire si attention à la distance dans l’espace.

À plus d’un milliard d’années-lumière, deux galaxies flottent dans l’obscurité, de belles spirales dorées ressemblant à des escargots apparemment prises en flagrant délit de collision. Ils s’appellent SDSS J115331 et LEDA 2073461, et malgré les apparences, ils n’interagissent pas du tout.

Au lieu de cela, ils sont séparés par une certaine distance. Leur alignement est une coïncidence de ligne de visée absolument magnifique.

Les galaxies entrent en collision dans l’espace, assez fréquemment, rassemblées le long des autoroutes de la matière noire vers les nœuds des amas de galaxies, où elles se dirigent vers un centre galactique mutuel.

On pense que ce processus est l’un des moyens par lesquels les trous noirs supermassifs en leur centre atteignent des masses des milliards de fois supérieures à celles du Soleil : lorsque les galaxies fusionnent, leurs trous noirs centraux le font aussi.

Mais l’espace est vaste et il contient beaucoup de choses. Les scientifiques doivent donc être prudents lorsqu’ils interprètent deux objets qui semblent se trouver au même endroit. Sont-ils en interaction ou se chevauchent-ils avec une grande distance entre eux ?

nouvelle image hubble de deux galaxies spirales qui se chevauchent
L’image Hubble complète des galaxies qui se chevauchent SDSS J115331 et LEDA 2073461. (ESA/Hubble & NASA, W. Keel)

La distance est l’un des outils les plus importants dont nous disposons pour interpréter l’Univers qui nous entoure. La taille, la masse et la luminosité de nombreux objets ne peuvent être mesurées avec précision sans une mesure de distance précise.

Mais les distances dans l’espace peuvent aussi être difficiles à évaluer. Vous ne pouvez pas dire à quelle distance quelque chose se trouve simplement en le regardant à moins que vous ne sachiez combien de lumière il émet.

C’est pourquoi des choses comme les supernovae de type Ia, qui ont une luminosité intrinsèque connue, sont un outil utile pour mesurer la distance dans l’espace.

Pour des objets relativement proches, nous pouvons utiliser la parallaxe – la façon dont les objets se déplacent dans le ciel les uns par rapport aux autres.

Cependant, au-delà d’une certaine distance, les objets individuels deviennent de plus en plus difficiles à voir. Les scientifiques comptent donc sur autres outilscomme la façon dont l’expansion de l’Univers étire la lumière des objets distants.

C’est ainsi que nous savons que SDSS J115331 et LEDA 2073461 ne sont pas au milieu d’une collision géante, bien qu’il existe également d’autres indices : les deux galaxies sont beaucoup trop nettes ; une collision les gâcherait.

Même à proximité de la Voie lactée, les distances peuvent être difficiles à évaluer. Récemment, des scientifiques ont découvert qu’une source de rayonnement gamma était plus éloignée qu’ils ne le pensaient. Dans ce cas, la forme et l’alignement partagés du rayonnement et de sa source ont permis aux scientifiques d’établir le lien.

Bien que les galaxies qui se chevauchent n’aident pas les scientifiques à mieux comprendre les collisions et les fusions galactiques, elles peuvent être utilisées pour comprendre les galaxies spirales.

Lorsqu’elle est rétro-éclairée par une galaxie plus éloignée, la poussière interstellaire d’une galaxie de premier plan peut être plus facile à voir. Les scientifiques ont utilisé cette bizarrerie d’alignement pour cartographier la distribution de la poussière interstellaire dans plusieurs galaxies.

Il n’est pas clair si l’image de Hubble de SDSS J115331 et LEDA 2073461 sera utilisée à cette fin. Mais c’est incroyablement beau à regarder.

Vous pouvez télécharger des versions en papier peint de cette image à partir de le site Hubble.

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