JWST a capturé une vue étonnante de Neptune et de ses anneaux

Une nouvelle image du télescope spatial James Webb montre huit des lunes de Neptune et quatre de ses anneaux – dont deux n’ont pas été vus depuis plus de 30 ans

Espace


21 septembre 2022

L'image de Neptune prise par la caméra dans le proche infrarouge (NIRCam) de Webb, prise le 12 juillet 2022, met au point les anneaux de la planète pour la première fois en plus de trois décennies.  Les caractéristiques les plus importantes de l'atmosphère de Neptune sur cette image sont une série de taches lumineuses dans l'hémisphère sud de la planète qui représentent des nuages ​​de méthane et de glace à haute altitude.  Plus subtilement, une fine ligne de luminosité entourant l'équateur de la planète pourrait être une signature visuelle de la circulation atmosphérique mondiale qui alimente les vents et les tempêtes de Neptune.  De plus, pour la première fois, Webb a dévoilé une bande continue de nuages ​​à haute latitude entourant un vortex précédemment connu au pôle sud de Neptune.

Les anneaux de Neptune brillent dans une image infrarouge du télescope spatial James Webb

NASA, ESA, ASC, STScI

Le télescope spatial James Webb (JWST) a vu Neptune avec des détails extraordinaires. La nouvelle image montre les anneaux de la planète, certaines de ses lunes et des bandes de chaleur autour de sa surface.

Alors que Neptune apparaît bleue dans les longueurs d’onde visibles en raison du gaz méthane dans son atmosphère, ce méthane absorbe la lumière infrarouge observée par JWST, de sorte que la planète apparaît comme une sorte de couleur blanche brillante lorsqu’elle est vue dans ces longueurs d’onde. Les zones les plus brillantes sont les nuages ​​​​glacés hauts dans l’atmosphère, qui réfléchissent la lumière du soleil avant que le méthane ne puisse l’absorber.

La nouvelle image montre également les deux anneaux brillants de Neptune, ainsi que deux de ses plus faibles. Les anneaux sont pleins de poussière, ce qui les rend plus sombres et plus difficiles à repérer que les anneaux brillants et glacés comme ceux qui encerclent Saturne.

“Cela fait trois décennies que nous n’avons pas vu ces anneaux faibles et poussiéreux, et c’est la première fois que nous les voyons dans l’infrarouge”, a déclaré un scientifique du JWST. Heidi Hammel dans une déclaration.

La dernière – et la seule – fois où nous avons vu le plus faible des anneaux de Neptune, c’est lorsque le vaisseau spatial Voyager 2 de la NASA a survolé la planète en 1989.

Huit des lunes de Neptune sont visibles sur l’image sous forme de taches de lumière, la plus brillante étant la plus grande lune de la planète, Triton. Ce système lunaire est particulièrement étrange – Triton, par exemple, tourne autour de Neptune à l’envers – donc des observations JWST supplémentaires de Neptune et de Triton sont prévues plus tard dans l’année.

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