Les agriculteurs du Bangladesh pompent tellement d’eau que cela pourrait aider à réduire les inondations

Grâce aux systèmes d’irrigation de millions d’agriculteurs au Bangladesh, il y a plus d’espace pour que l’eau de mousson aille directement dans les aquifères, atténuant peut-être les inondations

Environnement


15 septembre 2022

Un puits d'irrigation électrique pompant les eaux souterraines vers les rizières pendant la saison sèche dans le nord-ouest du Bangladesh

Un puits d’irrigation électrique pompant les eaux souterraines vers les rizières pendant la saison sèche dans le nord-ouest du Bangladesh

M. Shamsudduha, UCL

Des millions de petits exploitants agricoles au Bangladesh pompent d’énormes quantités d’eau souterraine pour l’irrigation, contribuant à tripler la production de riz du pays et éventuellement à atténuer les inondations pendant la saison de la mousson.

L’irrigation intensive et d’autres améliorations agricoles depuis les années 1980 ont permis au Bangladesh de produire suffisamment de nourriture chaque année pour être presque autosuffisant. “Au Bangladesh, nous dépendons fortement des eaux souterraines pour l’irrigation”, déclare Kazi Matin Ahmed à l’Université de Dhaka au Bangladesh. Il dit que le Bangladesh a beaucoup d’eau souterraine, mais on craint qu’elle ne soit épuisée.

En utilisant des millions de mesures des eaux souterraines provenant de 465 sites à travers le Bangladesh, Ahmed et ses collègues ont estimé la quantité d’eau souterraine pompée par plus de 16 millions d’agriculteurs entre 1988 et 2018.

Ensemble, les agriculteurs font fonctionner plus d’un million de pompes diesel et électriques pour inonder les rizières pendant la saison sèche, ce qui a permis de produire plus de nourriture sur plus de terres. Grâce à l’irrigation et à d’autres améliorations agricoles, la production de riz de la saison 2018-2019 a été plus du triple ce qu’il était au début des années 1970.

Sur environ 25 % des sites, les enregistrements ont montré des niveaux d’eau souterraine en baisse. Aux alentours de 40 %, les niveaux pendant la saison sèche et la mousson sont restés stables. Dans les 35 % restants, les niveaux ont baissé pendant la saison sèche en raison de l’irrigation, mais les aquifères ont été complètement remplis pendant la mousson.

“Dans notre partie du monde, il y a beaucoup de précipitations, il y a beaucoup de débit fluvial”, explique Ahmed. «Tout cela ne peut pas se retrouver dans les aquifères, car ils se remplissent d’abord. Lorsque [farmers] extraire plus d’eau souterraine, le niveau de l’eau baisse et cela crée de la place pour une recharge supplémentaire.

Cette recharge supplémentaire représentait entre 75 et 90 kilomètres cubes d’eau douce capturés entre 1988 et 2018. C’est plus du double de ce qui est retenu par le barrage Hoover aux États-Unis. Réparti sur 30 ans, la capture supplémentaire annuelle est supérieure à la consommation annuelle totale d’eau du Royaume-Uni, selon Mohammad Shamsudduha à l’University College de Londres.

En plus d’augmenter les rendements, cette «machine à eau du Bengale», comme l’appellent les chercheurs, a peut-être contribué à réduire les inondations pendant les saisons de mousson. « S’il n’y a pas de recharge, toute l’eau serait à la surface. Ensuite, vous avez une plus grande inondation », explique Ahmed.

Le pompage des eaux souterraines pour l’irrigation n’est pas durable dans de nombreux endroits. Dans le nord de l’Inde, l’ouest des États-Unis, le nord de la Chine et d’autres endroits secs, le pompage a épuisé les aquifères. À l’échelle mondiale, la plupart des terres irriguées au cours des deux dernières décennies se trouvent dans des endroits où il n’y a pas assez d’eau à pomper sans finir par s’assécher.

Mais le Bangladesh et d’autres endroits avec une géologie similaire et une mousson saisonnière, comme l’est de l’Inde, le Népal et certaines parties de l’Asie du Sud-Est, pourraient voir ces doubles avantages d’une production alimentaire accrue et d’une protection contre les inondations grâce à une irrigation accrue, selon Aditi Mukherji à l’Institut international de gestion de l’eau en Inde.

« Ce que nous ne savons pas assez, c’est l’impact à long terme du changement climatique », dit-elle. Même si l’irrigation aide les agriculteurs à se protéger contre la variabilité climatique, une sécheresse prolongée ou des régimes de précipitations plus irréguliers pourraient modifier la dynamique qui fait fonctionner ces «machines à eau».

Référence de la revue : La science, DOI : 10.1126/science.abm4730

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