Les questions courageuses de Frank Drake en direct

“Nous rendons notre monde significatif par le courage de nos questions et par la profondeur de nos réponses”, a déclaré Carl Sagan dans sa série télévisée historique. Cosmos. Selon cette norme, l’astronome Frank Drake, décédé récemment, a mis notre planète sur une trajectoire plus importante. Jusqu’à l’arrivée de Drake, la recherche d’intelligence extraterrestre (SETI) n’était pas vraiment considérée comme une question scientifique. Mais cela ne l’a pas arrêté. Drake voulait connaître la réponse à une question, et il a eu le courage de la poser.

La science, aussi complexe et spécialisée soit-elle, repose sur de grandes et courageuses questions telles que : Qu’est-ce que l’univers ? Comment cela a-t-il commencé ? Qu’est-ce qui a créé la vie, les êtres humains et ces esprits qui sont les nôtres et qui peuvent demander ?

Depuis la révolution scientifique, nous avons fait des progrès significatifs sur toutes ces questions, et des progrès remarquables sur certaines. Mais il y a une grande question que la science a apparemment oubliée. Même si c’en est une que les enfants partout, regardant dans la nuit, ont demandé.

Sommes-nous seuls?

Certains ingénieurs exceptionnels du début du XXe siècle, comme Guglielmo Marconi et Nikola Tesla, se sont efforcés d’écouter d’éventuels signes de civilisation sur Mars. Mais ce flottement d’intérêt est passé et, au milieu du siècle, la recherche de la vie au-delà de la Terre n’avait pratiquement plus de prestige, de financement ou de soutien institutionnel. Jusqu’à Drake. Il a vu que la possibilité d’autres civilisations n’est pas seulement une question intéressante. C’est fondamental. Si nous sommes seuls, nous avons la responsabilité extraordinaire d’explorer et de comprendre autant que nous le pouvons. Et s’il y en a d’autres, ils pourraient bien être le phénomène le plus fascinant qui existe. Il entreprit donc le dur labeur de transformer de vagues spéculations en science rigoureuse.

En 1961, Drake a aidé à mettre en place la première conférence sur SETI, à l’Observatoire de Green Bank en Virginie-Occidentale ; Sagan était parmi les participants. Là, Drake a présenté sa célèbre équation– maintenant connue sous le nom d’équation de Drake – définissant le nombre de civilisations intelligentes dans la galaxie comme un produit de sept facteurs. Pour l’un des facteurs – le taux de formation d’étoiles dans la Voie lactée – il y avait des estimations fiables. Mais le reste – la fréquence des planètes habitables, ainsi que les origines et l’évolution de la vie sur celles-ci – était rempli d’inconnues. Pourtant, l’équation résume le caractère de la grande science : elle est à la fois humble et ambitieuse.

Le graphique de l'équation de Drake définit 7 variables utilisées pour estimer le nombre de civilisations détectables dans la Voie lactée.


Crédit : Amanda Montañez

Confronté au vide apparemment sans vie de l’espace et à presque aucune donnée pour le guider, Drake a quantifié notre ignorance et, ce faisant, a mis des limites à celle-ci. De cette simple ligne de symboles est né tout un domaine scientifique, dont les dirigeants, Drake, ont développé, encouragé et inspiré pendant 60 ans. Pourtant, son pouvoir d’inspiration ne se limitait pas à ses collègues scientifiques. Ça m’a touché aussi.

En 2012, ma femme Julia et moi avions rejoint le Faire un don, s’engageant à soutenir des causes scientifiques. Nous recherchions un domaine scientifique où notre contribution pourrait faire une différence tangible, et trois personnes nous ont inspirés pour fonder Écoute révolutionnaireun nouveau programme astronomique majeur à la recherche de civilisations au-delà de la Terre.

La première inspiration a été de parler à Stephen Hawking, qui s’intéressait depuis longtemps au sujet. La seconde a été d’emménager dans notre nouvelle maison et de découvrir que feu Bernie Oliver, un pionnier de SETI, l’avait autrefois possédée. C’était peut-être quelque chose à propos de la colline sur laquelle il se trouve, surplombant la Silicon Valley, mais en levant les yeux de notre jardin vers le ciel nocturne, je me suis souvenu de ma propre fascination d’enfance pour la question, comment j’avais lu et relu Iosif Shklovsky et Sagan. La vie intelligente dans l’univers et rêvait de trouver une autre civilisation.

La troisième influence était Drake. En 2014, Julia et moi l’avons accompagné à Porto Rico pour visiter l’observatoire d’Arecibo, à l’époque le plus grand télescope à simple ouverture du monde. Debout à côté de lui, près de la grande parabole à partir de laquelle il avait envoyé la toute première salutation radio de notre planète à la galaxie, j’ai acquis une idée plus claire du potentiel extraordinaire de SETI.

Plus d’un demi-siècle s’est écoulé depuis la conférence de Green Bank, et aujourd’hui SETI est en plein essor. Grâce au travail de Breakthrough Listen et de nos partenaires de l’Université de Californie à Berkeley, ainsi qu’aux contributions de l’Institut SETI et d’autres, il existe désormais de grands télescopes sur six continents qui collaborent à des relevés radio à la recherche de signaux. Ces télescopes couvrent 10 fois plus de ciel que les programmes précédents, 100 fois plus vite, et déversent des pétaoctets de données que des outils d’apprentissage automatique à la pointe de la technologie analysent les signaux. Pendant ce temps, grâce principalement au télescope spatial Kepler de la NASA et à sa découverte que presque toutes les étoiles semblables au soleil ont des planètes semblables à la Terre, l’astrobiologie est devenue l’un des domaines les plus fertiles de la science. Nous n’avons pas encore trouvé d’intelligence, ni même de vie. Mais il n’y a jamais eu de moment plus excitant pour le chercher, ou une meilleure chance de le connaître quand nous le voyons.

C’est un vrai progrès. Et tout a été déclenché par un homme doux, brillant et passionné, qui a eu le courage de poser une grande question.

Ceci est un article d’opinion et d’analyse, et les opinions exprimées par l’auteur ou les auteurs ne sont pas nécessairement celles de Scientifique américain.

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