Voici le premier regard direct sur les anneaux de Neptune depuis plus de 30 ans

L’humanité voit les anneaux de Neptune sous un tout nouveau jour grâce au télescope spatial James Webb.

Dans une image infrarouge publiée le 21 septembre, Neptune et ses diadèmes de poussière prendre une lueur éthérée sur fond d’encre de l’espace. Le superbe portrait est une énorme amélioration par rapport au précédent gros plan des anneaux, qui a été pris il y a plus de 30 ans.

Contrairement aux ceintures éblouissantes entourant Saturne, les anneaux de Neptune apparaissent sombres et faibles à la lumière visible, ce qui les rend difficiles à voir depuis la Terre. La dernière fois que quelqu’un a vu les anneaux de Neptune, c’était en 1989, lorsque le vaisseau spatial Voyager 2 de la NASA, après avoir traversé la planète, a pris quelques photos granuleuses à environ 1 million de kilomètres (SN : 07/08/17). Sur ces photos, prises en lumière visible, les anneaux apparaissent comme de fins arcs concentriques.

Alors que Voyager 2 continuait vers l’espace interplanétaire, les anneaux de Neptune se sont de nouveau cachés – jusqu’en juillet. C’est alors que le télescope spatial James Webb, ou JWST, a tourné son regard infrarouge pointu vers la planète à environ 4,4 milliards de kilomètres (SN : 7/11/22).

Voyager 2 photo des anneaux de Neptune
Les anneaux insaisissables de Neptune apparaissent comme de minces arcs de lumière sur cette image de 1989 du vaisseau spatial Voyager 2, prise peu de temps après que la sonde ait fait son approche la plus proche de la planète. JPL/NASA

Neptune lui-même apparaît principalement sombre dans la nouvelle image. C’est parce que le gaz méthane dans l’atmosphère de la planète absorbe une grande partie de sa lumière infrarouge. Quelques taches lumineuses marquent l’endroit où les nuages ​​de glace de méthane à haute altitude réfléchissent la lumière du soleil.

Et puis il y a les anneaux toujours insaisissables. “Les anneaux contiennent beaucoup de glace et de poussière, qui réfléchissent extrêmement la lumière infrarouge”, explique Stefanie Milam, planétologue au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland, et l’un des scientifiques du projet JWST. L’énormité du miroir du télescope rend également ses images très nettes. “JWST a été conçu pour observer les premières étoiles et galaxies à travers l’univers, afin que nous puissions vraiment voir des détails fins que nous n’avions pas pu voir auparavant”, explique Milam.

Les prochaines observations du JWST examineront Neptune avec d’autres instruments scientifiques. Cela devrait fournir de nouvelles informations sur la composition et la dynamique des anneaux, ainsi que sur l’évolution des nuages ​​et des tempêtes de Neptune, dit Milam. “Il y a plus à venir.”

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